(English below)

El Centro de Excelencia Internacional del Sustainable Minerals Institute (SMI-ICE-Chile) de la Universidad de Queensland organizó el primer taller dedicado al cobalto en Santiago, Chile el pasado 20 de noviembre. Con relatores de 11 organizaciones y más de 80 participantes incluyendo académicos, estudiantes, profesionales de empresas proveedoras, consultoras y mineras. El taller dejó en evidencia el gran interés de parte de la industria por este elemento presente en depósitos minerales de nuestro país y que representa un gran potencial para investigaciones, trabajos y como subproducto comercializable.

El taller fue inaugurado por Neville Plint, Director del Sustainable Minerals Institute en Australia, quien estuvo en Chile durante esa semana. La primera sesión se enfocó en la oferta y demanda en el mercado. Francisco Acuña de CRU y Alejandro Muñoz de la Chilean Cobalt Corporation hablaron sobre el mercado del cobalto en el mundo y en Chile, respectivamente. Brian Townley de la Universidad de Chile, habló respecto del potencial del país en torno al cobalto desde la geología, incluyendo una mirada metalúrgica para encontrar oportunidades para su explotación, y eventual recuperación, a partir de los actuales procesos del cobre.

En la segunda sesión, Héctor Suazo de SGS Minerals, Juan Pablo González de GeoMine y Alejandro Quilodrán de Solvay discutieron sobre el cobalto a partir del mineral. Romke Kuyvenhoven de SMI-ICE-Chile comentó que localmente el cobalto debe ser extraído desde la pirita, aspecto que aún no ha sido estudiado en profundidad. Es necesario abordar y desarrollarlo en detalle, ya que permitirá conocer y facilitar la producción de cobalto como subproducto del cobre. Ella menciona que el método más factible para recuperar el metal estaría compuesto por etapas como la flotación de la pirita > lixiviación del concentrado piritoso > precipitación de cobalto.

En la tercera sesión, después del almuerzo, Iván Nancucheo de la Univ. San Sebastián y Rodolfo Rodríguez de SAM Consultants conversaron sobre el cobalto como recurso secundario. Este último destaca la recuperación de cobalto desde baterías, enfocado en aplicar aspectos de la economía circular. La cuarta y última sesión se enfocó en casos de estudios industriales, donde Leonardo Parraguez de Pucobre y Milton Rojas de Andes Iron comentaron sobre recuperación y flotación de cobalto en agua de mar, y el modelo de negocios del cobalto en la industria del cobre y hierro, correspondientemente. Javier Quevedo, memorista en SMI-ICE-Chile, generó gran interés por parte de la audiencia, reflejado en la cantidad de preguntas realizadas, y en lo novedoso de su investigación sobre la distribución de cobalto en cristales de pirita, y el impacto que esto genera en la potencial explotación del recurso. Además, introdujo y mostró resultados de una técnica de análisis aún no utilizada en estudios de este tipo, y desde el enfoque geometalúrgico, la cual une la mirada del geólogo y del metalurgista.

Para el 2020 se está considerando una segunda versión del taller para abarcar algunas de las temáticas menos enfatizadas, como los esfuerzos necesarios para caracterizar, recuperar y procesar los elementos de valor en los relaves, además de los procesos de electroobtención del cobalto o la precipitación de un producto secundario, junto con la búsqueda de nuevos productos o subproductos que fomenten, junto a la explotación del cobre, la economía del país, siempre considerando los potenciales económicos, sociales y medioambientales que esto conlleva.

 

ENGLISH VERSION

The International Centre of Excellence from the Sustainable Minerals Institute (SMI-ICE-Chile) at the University of Queensland organized the first workshop focused on cobalt in Santiago, Chile on November 20. With presenters from 11 organizations and over 80 participants including academics, students, and professionals from supplier, consulting and mining companies, the workshop evidenced the wide-spread interest from the industry for this element present in mineral deposits in our country, and representing the great potential for future research, work and marketable byproducts.

The workshop was opened by Neville Plint, Director of the Sustainable Minerals Institute in Australia, who was in Chile that week. The first session focused on the supply and demand. Francisco Acuña from CRU and Alejandro Muñoz from the Chilean Cobalt Corporation spoke about the cobalt market in the world and in Chile, respectively. Brian Townley from Universidad de Chile, presented about the potential in the country regarding cobalt from a geological point of view, including a metallurgical outlook to find opportunities for its exploration, and eventual recovery, through current copper processes.

In the second session, Héctor Suazo from SGS Minerals, Juan Pablo González from GeoMine and Alejandro Quilodrán from Solvay discussed about cobalt from ore. Romke Kuyvenhoven from SMI-ICE-Chile commented that cobalt is associated to pyrite, an aspect that yet to be studied in depth. An issue that must be addressed and developed in detail, to allow learning and facilitating cobalt production as a byproduct. She mentions that the most feasible method to recover this metal would include stages such as pyrite flotation > pyrite-concentrate leaching > cobalt precipitation.

For the third session, after lunch, Iván Nancucheo from Univ. San Sebastián and Rodolfo Rodríguez from SAM Consultants spoke about cobalt as a secondary resource. The latter emphasized cobalt recovery from batteries, focused on applying aspects of circular economy. The fourth and last session focused on industrial case studies, where Leonardo Parraguez from Pucobre and Milton Rojas from Andes Iron commented on recovery and flotation of cobalt in seawater, and the cobalt business model in the copper and iron industries, correspondingly. Javier Quevedo’s presentation (SMI-ICE-Chile), was of great interest to the audience, seen in the number of questions made, and the novelty of his research about the distribution of cobalt in pyrite crystals, and the impact this generates in the potential resource exploitation. Also, he introduced and showed results of an analysis technique that has not yet been used in this type of study, and from a geometallurgical focus, uniting the views of geologists and metallurgists.

For 2020 a second version of the workshop is being considered, which will cover some of the less emphasized topics, such as the necessary efforts to characterize, recover and process elements of value from tailings, as well as cobalt electrowinning processes or the secondary product precipitation, along with the search for new products and byproduct that promote, together with copper, the economy of Chile, always considering the economic, social and environmental potential this entails.